Combien vaut un roman ?

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Rien de plus difficile et complexe que d’ajouter de la valeur à un manuscrit. Qui dit combien vaut un roman ? Le temps et les efforts qu’il a fallu à l’auteur? Combien a-t-il dépensé en cigarettes pendant les années qu’il lui a fallu pour l’écrire, comme se le demandait García Márquez ? Les attentes de vente de l’auteur ? Celle de l’éditeur ? Qu’est-ce qui a vendu un livre précédent?

« La figure de l’éditeur oscille entre celle du spéculateur et celle du bienfaiteur. Qui exploite qui ? La relation auteur-éditeur n’est pas une relation maître-esclave, dans un sens ou dans l’autre. S’il s’agit d’argent, c’est encore plus complexe. Mais quand il s’agit de littérature vénérable, les choses se compliquent terriblement” Sylvie Perez, dans Un couple infernal. L’écrivain et son éditeur. Broche éd., 2005

Cependant, connaissant par métier et par obligation l’importance de l’argent, je ne pourrais pas dire que, d’après mon expérience, l’argent soit la principale raison des conflits entre éditeur et auteur.

Pour parler clairement d’argent, personne n’aime les Américains. Raymond Chandler, dans Je n’ai jamais vu mes meilleurs amis, DeBolsillo, 2013, a une lettre à son éditeur français dans laquelle il dit : « J’ai toujours pensé que l’un des charmes de traiter avec des éditeurs est que si vous commencez à parler d’argent , ils se retirent froidement vers leur éminence professionnelle, et si vous commencez à parler de littérature, ils commencent immédiatement à agiter le signe du dollar.” Chandler reconnaît également: “Les écrivains … peu importe à quel point ils sont payés, ils ne penseront jamais qu’ils sont assez payés.”

Sylvie Perez – française et contemporaine – ajoute une nuance : « la relation auteur-éditeur est avant tout et avant tout une question d’argent. Pouvoir vivre de son écriture, la question dans laquelle tout finit, à travers les siècles »Il existe de nombreux exemples en faveur de l’éditeur. Il y a des éditeurs qui, grâce à leur capacité financière, sont prêts à avancer de l’argent à l’auteur, et même à fixer des mensualités pour qu’il puisse écrire un livre qui les passionne. Les livres importants des dernières décennies n’auraient pas existé sans ces supports.

Cependant, il y a plus de conflits que de reconnaissances. J’ai entendu des commentaires très désagréables de part et d’autre : un auteur qui voit arriver son éditeur et dit avec un grand malaise “regardez la Volvo qu’il a achetée”, tandis que la femme de l’éditeur, en petit comité, parle de “soumission à la servitude” pour avoir accepter les caprices de leurs auteurs. J’ai vu des écrivains d’un certain prestige se rendre à des salons du livre en marchant au rythme de leur éditeur… en le suivant à un mètre de distance, dans un geste qui semble soumis. J’ai aussi connu un éditeur qui, ayant raté un vol intérieur au Mexique, a loué un avion pour aller manger avec son auteur.

C’est une lettre tellement pathétique, ça me fait me demander : que se passe-t-il ici ? Un commentaire courant dans le monde de l’édition est « quand un auteur a du succès, tout le crédit lui appartient, quand il échoue, tout est de la faute de l’éditeur ». Est-ce une simple ironie ?

Les réclamations sont monnaie courante : “Quand je pense au gigantesque effort publicitaire que vous avez fait depuis trois mois pour le livre de M. Walser alors que pour mes “Vieux Maîtres” vous n’avez presque rien fait, alors que vous savez qu’aujourd’hui la publicité c’est presque tout, Je ne veux pas continuer à collaborer avec l’éditeur. Bernhard à Unsel, 26 novembre 1985.

Un éditeur doit faire ce qu’il juge bon pour le livre de chaque auteur, sans se soucier de la réaction des autres auteurs de son catalogue. Le maintien de cette indépendance a un coût dans chaque relation. Ce que je peux vous assurer, c’est que lorsque je dois intervenir en tant qu’agent, les deux tiers des réclamations peuvent être résolues sans qu’elles n’aient besoin d’atteindre l’oreille de l’éditeur.